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拇指阅读是如何被刘强东买下的?

时间:2015-07-27 来源:中国投资咨询网 点击量:0

李国庆是一个率性而且知性的企业家,也是文人经商的典范。左志坚约他,并不只是想请教经商的奥秘,而是因为李国庆掌管的当当网,拥有着当时最丰富的网络图书版权。而这些,正是拇指阅读在这个阶段最需要的。

2014年5月的一天,拇指阅读创始人左志坚出现在北京。

拇指阅读是一家基地在上海的公司,专注于社交阅读App的开发。每年只有少数的几次,老左会出现在北京。这次是一个文化界与科技界、金融界的聚会,左志坚将会见到他以前在南方报业的老同事,但这不是他此行最重要的目的。

因为这场聚会由3G门户总裁张向东发起,而张向东为他约了一个重要人物:张毕业后工作的第一个老板——李国庆。

李国庆是一个率性而且知性的企业家,也是文人经商的典范。左志坚约他,并不只是想请教经商的奥秘,而是因为李国庆掌管的当当网,拥有着当时最丰富的网络图书版权。而这些,正是拇指阅读在这个阶段最需要的。

李国庆很热情地和左志坚攀谈了起来,他夸赞了拇指阅读的App,说比当当做的好,而且很爽快的将事情全权委托给当当的分管副总来处理。

第二天,老左就收到当当网副总裁王曦的邀请,去当当的办公室聊一聊。王曦曾经是风入松书店的老板,而老左是一名资深的媒体人,当双方聊到文化产业和数字出版的前景时,发现彼此的商业判断和价值观竟如此一致。

接下来,本该是出版界的一件大事。左志坚提出,在拇指阅读上分销当当的电子书,而拇指阅读自己可以专注于社区的运营。当当方面也开始布置工程师,准备开发。对于一家资源极其有限的创业公司来说,这件事情能决定拇指阅读发展的速度甚至生死。

创业之初

2012年,当左志坚和大学好友荣星一起出来创业时,没有想到这条路走的是如此的艰辛。

起初,他们俩自己凑了一点钱,雇佣了三个程序员,开始做iOS程序。然而,彼时他们都还没有意识到,自己已经犯下了致命的错误。

他们要做的社交阅读软件,需要消耗大量的资源。他们同时在做三件挑战极大的事情:1、开发优秀的排版引擎,2、整合海量的版权资源,3、运营一个读书人的社区。

其实一个成熟的创业者,最多只会先做其中的一件事情,而拇指阅读靠着5个人同时做这三件事。最终,他们累到天昏地暗也无法解决问题,而公司账上的钱像自来水一样哗哗流走。

那段时间,公司两位创始人承担着非同一般的压力。尽管左志坚和荣星从来不在对方面前叫苦,但是有一次,两个人在一起时,左志坚问了一句,“你是不是晚上也睡不着觉”。

荣星脱口而出,“当然啊”。

最终,精疲力尽的左志坚决定接入大公司的版权资源,其实就是放弃自己做版权运营。于是左志坚委托老朋友张向东约了李国庆。

与李国庆的会晤看似解决了这个问题,然而,拇指阅读与当当的合作始终没有执行。在与李国庆会面两个月之后,京东将30万册正版电子书资源开放给了拇指阅读,成为出版界轰动一时的盛事。

巨头垂青

左志坚和荣星原本不需要这么辛苦。

早在2014年2月,当拇指阅读App正式上线的时候,阿里和腾讯的投资部门都找了过来。阿里显得诚意十足。

阿里投资部的姑娘约老左去办公室一聊,坦言是淘宝阅读部门的人很喜欢拇指阅读,希望可以合作,然后让老左去管理淘宝的阅读业务。姑娘说的很直白,“阿里都希望控股,这是阿里的风格”。

几天之后,左志坚出现在阿里巴巴在杭州西溪园区的总部,与淘宝阅读的负责人做了深入交流,淘宝阅读的掌门人也很有诚意。在西溪园区,左志坚还见了在阿里做高管的老朋友,对方也劝说赶紧卖掉。

产品一上线就受到巨头的追逐,这显然是一件好事。回来之后,左志坚与团队和投资人做了交流,大家却对卖掉拇指阅读然后变现都没有太大的兴趣。

就在阿里与拇指阅读接触的同时,投资人那边反馈说,京东方面也有兴趣。说京东有个高管,曾经是著名出版人,出版过超级畅销书《格调》。

几天后,左志坚在京东的办公室见到了这位彪悍的商人,以及优秀的前出版人——京东副总裁石涛。他对拇指阅读的内容和产品都很认同。

石涛也提出了投资的意向,被左志坚婉拒。不过双方很爽快的约定,展开在电子书版权方面的合作。

接下来,京东方面的执行力让左志坚见识到京东何以成为京东。这家电商领域的后起之秀,执行速度远高于当当。两个月后,京东就把30万册电子书输出给了拇指阅读,并召开了新闻发布会。

融资之困

在拒绝了变现的诱惑,以及版权的瓶颈之后,拇指阅读依然没有迎来爆发的机会。

问题出在了两个地方,第一,读书的需求太小,而且变现比较慢;第二,从后台数据来看,用户的增长速度比较慢。

结论就是,社交阅读这个方向,很难迅速爆发,不太适合创业团队来做。

那段时间,左志坚再次彻夜难眠,他面临着所有创业者都要面临的压力。

一方面,公司的前景相当不妙,已有两位主力工程师出走,同时公司账面上的现金如冰棍化水,公司已经到了生死存亡的地步,但看不到任何扭转的迹象;

另一方面,个人财务方面也已经到了极限,在创业第一年,两位创始人没有拿一分钱工资,第二年经纬创投进来之后,也就拿5000块的工资,这钱只够支付老左的房租,而生活费则是从两位朋友那里借来。

在办公室附近的一间陋室中,左志坚每晚辗转反侧。想起自己要为年轻的员工负责,要为朋友负责,再想想自己曾经的财务梦想和商业理想。他突然明白,为什么那么多稍年长的创业者,比如唐岩、方三文、徐建军,都已经有了白头发。

只剩下融资一条路可走。

2014年7月,左志坚拿着精心设计的商业计划书出去融资,并与刘芹、李宏玮、朱啸虎这些中国顶尖的投资人做了交流。

“你们的产品做的很好,我看书主要是用你们,但是不能太阳春白雪”,朱啸虎说。

刘芹,这位风头正健的小米投资人,与老左聊了三个小时,从商业前景和爆发力两个角度,都否决了这个产品。

只有一家投资人,表达了投资意向,但价格不高。团队和投资人都觉得比较鸡肋。

融资失败了。

那段时间,老左的几位知交好友蒙冤入狱,心里又惊又急。加上公司和个人财务的窘迫状况,他再次毫无悬念的失眠了。

卖掉拇指阅读

当公司的账面只剩下三个月现金时,留给老左的选择就只有两个。

第一,卖掉拇指阅读;第二,关掉公司,承认第一次创业彻底失败,虽然付出了两年极其艰辛的努力。

好在产品的卖相依然不错,无论是排版引擎的技术含量,还是团队的运营能力,业界都相当认可。半年前主动谈收购的那些公司,依然很感兴趣,其间亚马逊也派一个老外来到拇指阅读的办公室。

已经与拇指阅读在版权上有深入合作的京东,成为竞购的领先方,毕竟双方的团队已经有深入了解,而且互相欣赏。问题在于,所有竞购方都希望将团队纳入囊中。亚马逊更是表态如果团队不进来,就不会收购。

老左和荣星都对回大公司打工没有兴趣。他们决定只卖产品,不卖公司。

这意味着更低的回报,但有二次创业的机会。经纬创投的投资人,也是拇指阅读的董事丛真说,“我们都听你的”。经纬对创业者的信任和耐心,让左志坚做了一个很舒服的决定,卖产品,不卖公司。然后,继续干!

最终,老左决定将App卖给京东,并承诺提供技术和运营上的保障,公司的股东和团队没有任何变化。京东的投资部和业务部门开始拟定合同的具体条款。左志坚曾经戏称创业者需要同时扮演产品经理、主编、公关、行政、融资顾问的角色,现在,这位CEO又演绎了一个新角色,投行。

在签署合同之前,左志坚在北京与京东商城CEO沈皓瑜有过一次长谈。

沈说,“如果只收购App的话,我怕我们团队接不住这个项目”。

左回答,“我们卖的不光是产品,而且也希望京东的版权和运营资源能够帮助拇指阅读成为业界最领先的产品,干掉所有竞争对手。我们不只是做一笔交易,目的还是做一个最牛逼的产品。”

几天之后,刘强东在收购合同上潇洒地签完字,合同生效。

2015年6月,合并了拇指阅读后的京东阅读正式上线,老左和他的团队为之投入了3倍于承诺的人力。

2015年7月,左志坚和荣星的新阅读App“大眼”正式上线。这是一个轻快的产品,但承载着比拇指阅读更大的野心。

现在,这个团队有了一笔让自己更舒服的现金,一个彼此更默契的团队,一堆丰富自如的创业经验,以及内容产业爆发带来的巨大想象空间。

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